Softbank stands up $5b Latam tech fund. But will it invest?

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Softbank, the iconoclastic multinational holding conglomerate led by Masayoshi Son, announced last week that it was setting up a $5b Latin America tech fund. The fund will be led by Marcelo Claure, a long-time Softbank executive who has led the company’s turnaround of the US telecom operator, Sprint. $2b of the fund is committed from Softbank, while another $3b will be raised externally. This is similar to the model used for Softbank’s $100b flagship Vision Fund, which has $60b in external funding, mostly from Saudi Arabia and Abu Dhabi.

While the size of the fund is a game-changer for the region, Softbank’s interest in Latin America is nothing new. Softbank was an initial investor in Brazil’s 99, and sold its stake to China’s Didi Chuxing when the latter expanded into Latin America. Last year, it led a $111m investment round in Loggi, a Brazilian start-up that specializes in last mile logistics. Loggi levered Softbank’s relationships to establish a joint venture with Didi in Mexico. And earlier this year, Softbank led a $500m investment round in Brazil’s Gympass, “the Netflix of gyms."

The fund is an indication that Softbank is betting big on Latin America. “There is so much innovation and disruption taking place in the region, and I believe the business opportunities have never been stronger,” Marcelo Claure said in the announcement. This kind of interest could be a sea-change for the relatively sheltered Latam start-up universe — Softbank is not known for being soft. “You think they can’t eat anymore,” said one VC leader in Silicon Valley last year, describing Softbank’s style. They “cram it in, put it in their pockets, take doggy bags, whatever.”

The real test for Softbank’s new fund might actually be dealflow. Plenty of tech investors have looked at Latin America and been frustrated by the fact that there are few attractive firms that operate in multiple countries. Will Softbank have the patience to do the diligence required across all the countries in the region? Or will the headline $5b not get put to work?

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