NAFTA 2.0 driving Mexican auto manufacturing

We expected Mexican auto production to be one of the big beneficiaries of the NAFTA 2.0 agreement signed at the end of last month. With new President Andrés Manuel López Obrador (AMLO) looking to make sure that Mexico remains attractive to investors from China and elsewhere, automakers are announcing moves for next year and beyond to bet on Mexico.

Giant Motors Latinoamérica has announced that it is increasing its production of vehicles licensed from China’s JAC. The Carlos Slim-owned automaker will finish this year assembling 3,500 vehicles at its Ciudad Sahagún plant, and expects to increase that next year by 60%, to over 5,000 vehicles. 

Not to be outdone, BAIC says it is going forward with its plans to build a 20,000 vehicle plant in Mexico to serve the Latin American market. The facility, to build both electric and gasoline vehicles, will come online in 2022.
And it’s not just auto-makers, it's their suppliers, too. Nidec Motors — the world’s biggest maker of electric motors — is also looking to take advantage of NAFTA 2.0. It has decided to shift electric auto motor production from China to Mexico, expanding its factory in the latter country.

However the decision to manufacture in Mexico isn’t always clear cut. KIA is discontinuing production of its compact Forte in Nuevo León, and will be importing the cars from Korea. Likewise, Nissan is laying off 1,000 workers at factories in Cuernavaca and Aguascalientes. Tellingly:

Nissan attributed its decision to a “decline suffered by the Mexican automotive industry,” driven by an increase in the costs of raw materials, among other factors.

While manufacturers in Mexico benefit from US President Donald Trump’s NAFTA policy, that benefit can be swamped by Trump’s larger protectionist trade policy.

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